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Robert OHara Burke
                                     

ⓘ Robert OHara Burke

Robert OHara Burke fue un soldado y policía irlandés que logró fama como explorador de Australia. Fue el líder de la desafortunada expedición de Burke y Wills, la primera en atravesar Australia de sur a norte, hallando una ruta a través del continente desde las áreas habitadas de Victoria hasta el golfo de Carpentaria. El grupo expedicionario estaba bien equipado, pero Burke no tenía experiencia en travesías y su liderazgo es con frecuencia señalado como el culpable del fracaso del proyecto y de la muerte de siete de sus miembros.

                                     

1. Juventud

Nace en el Condado de Galway, Irlanda, en 1820 o 1821, siendo el segundo hijo de James Hardiman Burke, un oficial del ejército británico, y de Anne Louisa Burke de soltera OHara. Robert OHara fue uno de sus siete hijos, siendo su hermano mayor, John Hardiman Burke, el primer oficial británico muerto en yrtmhletgh,mtrñ

lbinia y Anne Celestine.

                                     

2. Carrera militar

Robert entra en la Academia Militar de Woolwich en 1835 continuando su educación en Bélgica. En 1840, a los veinte años, entra en el ejército Austriaco, siendo promocionado a segundo teniente en 1842 en el 7º Regimiento de Húsares del Príncipe Regente. Pasa la mayor parte de su tiempo en el Ejército Imperial Austríaco apostado al norte de Italia y en 1847 es ascendido a 1. er Teniente. En 1848 sufre problemas de salud y renuncia al ejército austríaco tras serle retirados varios cargos relacionados con deudas y deserción.

                                     

3. Carrera policial

Tras volver a Irlanda en 1848, se une la Royal Irish Constabulary. Realiza su entrenamiento como cadete en la Phoenix Park Depot de Dublín antes de ser ascendido a Subinspector de 3.ª, siendo destinado primero en el Condado de Kildare y posteriormente en Dublín.

                                     

4. Australia

Burke emigra a Australia en 1853. A su llegada a Melbourne se une la fuerza policial victoriana y es destinado inicialmente a Carlsruhe como inspector, aunque pronto es promocionado a Inspector Senior y trasladado a Beechworth. Vuelve a Inglaterra para luchar en la Guerra de Crimea, pero se firma la paz y la guerra termina antes de que Burke tenga la oportunidad de alistarse, volviendo a Victoria en diciembre de 1856.

Regresa a su puesto en Beechworth y ahí actúa en las revueltas de "Buckland Valley" cerca de Bright contra los mineros de oro chinos 1857. En noviembre de 1858 es transferido a Castlemaine como superintendente de policía.

                                     

5. La expedición de Burke y Wills

En septiembre de 1858 el explorador suraustraliano John McDouall Stuart alcanza el centro de Australia, y en julio de 1859 el parlamento del Sur de Australia ofrece 2000 libras para promover una expedición que cruce el continente de sur a norte. En mayo de 1860, Burke es designado para liderar la expedición y en julio de ese mismo año William John Wills es elegido tercero al mando, topógrafo y observador astronómico.

La expedición parte de Melbourne el 20 de agosto de 1860 con 19 hombres, 27 camellos y 23 caballos. Alcanzan Menindee el 23 de septiembre de 1860 donde renuncian varios integrantes, incluyendo el segundo al mando de la expedición, George James Landells, con lo que Wills es promocionado a segundo.

Tras 400 millas de camino, una avanzadilla alcanza el río Cooper el 11 de noviembre de 1860, mientras el resto intenta alcanzarles. Tras un descanso, Burke decide continuar hacia el golfo de Carpentaria, partiendo el 16 de diciembre de 1860. William Brahe es dejado a cargo del resto de la expedición. El reducido equipo formado por Burke, Wills, John King y Charley Gray alcanzan los manglares del estuario del río Flinders, cerca de la actual ciudad de Normanton, el 9 de febrero de 1861. Las inundaciones y los pantanos que citan dan a entender que no llegaron al mar.

Debilitados por el hambre y el calor, el viaje de regreso fue lento, obstaculizado por los chaparrones tropicales de la estación húmeda. Gray fallece cuatro días antes de alcanzar el punto de encuentro del río Cooper. Los otros tres descansan un día tras enterrarlo. Alcanzan el punto de encuentro el 21 de abril de 1861, 9 horas después de que el resto de la expedición que les esperaba dejase de hacerlo y marchase, dejando una nota y algo de comida, ya que no habían sido relevados por el grupo que se suponía que debía llegar desde Menindee.

Intentan alcanzar el monte Hopeless monte de la Desesperanza, el campamento de pastores más apartado del sur de Australia, el cual se encontraba más cerca que Menindee, pero no lo logran y vuelven al río. Mientras esperan el rescate Wills cae exhausto y es incapaz de continuar, urgiendo a Burke y King a que continúen y le dejen solo en un cobijo con comida y agua. Wills muere solo en un lugar llamado Breerily Waterhole, la orilla del río Cooper a finales de junio de 1861; la fecha exacta de su muerte es incierta, aunque probablemente fuese entre los días 28 y 29. Poco después, Burke también fallece.

King sobrevivió con la ayuda de los aborígenes hasta que fue rescatado en septiembre por Alfred William Howitt, quien además entierra a Burke y Wills antes de regresar a Melbourne. En 1862, Howitt regresa al río Cooper y desentierra los cuerpos de Burke y Wills, llevándolos primero a Adelaida y posteriormente en vapor hasta Melbourne, donde sus cadáveres son velados durante dos semanas. El 23 de enero de 1863 Burke y Wills reciben un funeral de estado, siendo sepultados en el Cementerio General de Melbourne.